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Los campesinos norteamericanos preocupados por el etanol

LaVoz.com. Desde Wright, Kansas. | 23 de Abril de 2007 a las 00:00
Esta pequeña población del oeste de Kansas, con sus casas prefabricadas de un solo piso, enclavadas en campos impecablemente arados, parecería el lugar idóneo para instalar una de las nuevas plantas de etanol que han aparecido en el centro del país. Muchos de los 400 habitantes de Wright podrían beneficiarse ciertamente con los empleos y el dinero que traería la planta. Pero otros están preocupados sobre cuánta agua sería necesaria para operar la planta y cultivar el maíz, que es la base de la mayor parte de la producción de etanol en Estados Unidos. Ese maíz requiere más agua que muchos otros cultivos. "Francamente no nos preocupa mucho que esta planta utilice 1,5 millones de galones (5,7 millones de litros) de agua al día, pese a que vivimos en un área semiárida", dijo Lowell Brakey, portavoz de un grupo que presentó sin éxito una demanda para impedir la construcción de la productora de etanol. "Nos preocupa el maíz... la cantidad de agua que se requerirá para regar todo ese maíz". La industria agrícola espera ya un aumento extraordinario en el número de cultivos de maíz en toda la nación, con base en la demanda reciente del grano y de fertilizante. El secretario de agricultura, Mike Johanns, estudia la posibilidad de relajar las sanciones para los agricultores deseosos de sembrar maíz en terrenos destinados para la conservación. La popularidad del etanol como combustible alternativo ha alcanzado su mayor índice en la historia. Al comienzo de este año, el presidente George W. Bush instó a los estadounidenses a reducir el consumo de gasolina en un 20% a 10 años, y a sustituirla por combustibles alternativos, principalmente el etanol. El etanol estaría presente en variedades de gasolina del 10% al 85%. Hay 114 plantas de etanol y se prevé la construcción de 80 más, con lo que la producción se duplicaría para el 2009 respecto de los 19.000 millones de litros (5.000 millones de galones) registrados el año pasado, de acuerdo con la Asociación de Combustibles Renovables, que promueve el uso de este compuesto. En el Medio Oeste, donde funcionan muchas de las plantas de etanol, las nuevas instalaciones prometen empleos y desarrollo económico. Pero han surgido muestras de oposición en algunas poblaciones pequeñas ante las preocupaciones por la contaminación y el riesgo de agotar el abasto de agua. Organizaciones en Dover, Wisconsin; Batesburg-Leesville, Carolina del Sur, y Rogersville, Misurí, han tratado de frenar la oleada de instalación de plantas antes de que llegue a sus comunidades. Sólo algunos grupos ha tenido éxito. En Kansas, donde la gran sequía de la década de 1930 es más que un recuerdo, el acuífero de Ogallala ha dado señales de sobrexplotación en algunas zonas durante varios años. Así, el agua y el acceso a ésta representan un tema relevante. En algunos ríos, arroyos y estanques en Kansas, el agua ha tenido un nivel bajo durante años y el estado estudia un plan para pagar a los agricultores a fin de que no rieguen sus cultivos, como una forma de aumentar el abasto del líquido. El secretario de agricultura del estado, Adrian Polansky, defensor del proyecto de las plantas de etanol, dijo que el mercado debe determinar cuál es la actividad de mayor valor económico que puede realizarse con el agua. Kansas tiene ocho plantas de etanol y hay cuatro más en construcción. Se ha propuesto crear otras 22. "Cuando hay una oportunidad económica que genera 30, 40 ó 50 empleos, ello significa millones de dólares para esa comunidad local... Eso añade algunos ingresos significativos para los agricultores y las comunidades rurales", agregó Polansky. Polansky ha dicho que más de la mitad del etanol producido en Kansas se obtiene del sorgo, que requiere menos agua que el maíz. Ha añadido que probablemente aumentará el uso de sorgo y otros cultivos similares para producir etanol. Pero la fuente del etanol no le interesa a Harry Coambes, de 64 años. En agosto, cuando se enteró de cuánta agua consumiría la planta de etanol propuesta en una población del suroeste de Misurí, cerca de su casa, se jubiló en forma anticipada de su empleo como vendedor y se dedicó a organizar una campaña para oponerse a la instalación. "No podemos perder, porque si ellos vacían nuestro acuífero, mis finanzas quedarán arruinadas, junto con las de cien familias más", dijo Coambes, quien creó el organismo Citizens for Groundwater Protection, que tiene actualmente unos 500 miembros, todos preocupados de que la planta vierta aguas contaminadas en otras propiedades y en el subsuelo, y extraiga más de 3.800 millones de litros (un millón de galones) diarios del acuífero de Ozarks. El grupo de Coambes ha gastado unos 100.000 dólares en su campaña para evitar la construcción de la planta y ha presentado una demanda para impedirla. Una orden judicial prohíbe que la empresa siga delante con los planes en tanto un juez no se pronuncie en el caso. James Kaiman, presidente de Gulfstream Bioflex, que operaría la planta cerca de la casa de Coambes, argumenta que hay agua suficiente para la planta y los residentes y que las reservas del acuífero durarán miles de años. Kaiman ha prometido también a los dueños de propiedades cercanas que su compañía cavará más profundo en los pozos existentes, o perforará otros nuevos, en los casos donde haya riesgos por el bombeo de la planta. "Hemos dicho a los propietarios de los alrededores que si las plantas tienen impacto sobre sus pozos, haremos lo necesario para mantenerlos intactos", añadió. Gary Harshberger, presidente de Boothill Biofuels, que operará la planta en Wright, negó que esté preocupado por usar demasiada agua, pues el acuífero en la zona está mejor que en otros lugares de Kansas. Añadió que el beneficio de la planta, que comenzaría la producción en octubre del 2008, compensa de sobra los costos. "Esta es una gran oportunidad para que los jóvenes regresen a las zonas rurales del país", dijo Harsberger. "Un comerciante de granos en Kansas City dijo que quería volver a acercarse a la granja, y es de Wright. Ahora es empleado nuestro".

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