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Traspaso del Canal de Panamá cumple siete años

Por Juan Zamorano, agencia AP. Desde ciudad Panamá. | 30 de Diciembre de 2006 a las 00:00
La transferencia del Canal de Panamá por parte de Estados Unidos cumplirá el domingo el séptimo aniversario, en momentos en que las autoridades se preparan para arrancar el plan de ampliación de la nonagenaria vía marítima, que volvió a cerrar el año en alza. El canal interoceánico pasó plenamente a manos panameñas el 31 de diciembre de 1999, en cumplimiento de los tratados Torrijos-Carter de 1977. Estados Unidos la administró desde su apertura en 1914. La fecha encuentra la ruta en una circunstancia particular: El plan para ampliar su capacidad operativa, que será la mayor reforma estructural en sus 92 años, fue aprobado en un referendo el 22 de octubre y su ejecución gradual debe iniciarse en el 2007. La vía, que mueve cerca del 5% del comercio marítimo mundial, terminó nuevamente su año fiscal viento en popa. Unos 14.194 barcos (184 más que en 2005) cruzaron el canal y generaron ingresos por 1.495 millones de dólares, un incremento de 220 millones respecto al año anterior. Con su economía saludable, el canal se dirige finalmente al costoso y añejo proyecto que busca duplicar su capacidad mediante la construcción de un nuevo juego de esclusas en el Atlántico y el Pacífico, lo que permitirá el paso de los gigantes cargueros postpanamax. La expansión, programada para estar lista entre 2014-2015, costará 5.250 millones de dólares, según estimaciones oficiales. Los panameños, poco interesados por el aniversario del traspaso, esperan que la ampliación produzca los millares de empleos que pregonaron las autoridades. "Cuando el canal ayude a la gente pobre y desempleada de este país, entonces, celebraremos todas sus fechas importantes", manifestó a la AP Angel Rivas, un desempleado que se gana la vida manejando un taxi esporádicamente. Las autoridades del canal aseguraron que la ampliación será costeada mediante el incremento de los peajes a los clientes, con alzas de 3,5% como promedio anual en un lapso de 20 años. El primer aumento debe darse en el 2007. El plan "va a ser pagado por el mundo", manifestó hace poco el canciller Samuel Lewis. "Dependerá del servicio eficiente que brinde el canal". Las autoridades prevén pedir un financiamiento interino de 2.300 millones de dólares para atender los años más intensos de la construcción de las esclusas, entre 2009 y 2011. Para arrancar el proyecto, el gobierno del presidente Martín Torrijos aprobó a inicios de diciembre los primeros 120 millones de dólares para sufragar los estudios de impacto ambiental, los trabajos de excavación, la contratación de asesoría de riesgos y finanzas, así como la preparación de los pliegos para la contratación del diseño y construcción de las nuevas esclusas, labor que comenzará en el 2008. Por el canal cruza un promedio diario de entre 38 y 40 barcos, con un volumen de carga anual de aproximadamente 300 millones de toneladas. Las autoridades estiman que la nuevas esclusas duplicarán la capacidad del canal, al permitir el paso de 600 millones de toneladas al año. Estados Unidos, China, Japón, Corea del Sur y Chile son sus principales clientes.

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